Wystrzelenie Teleskopu Kosmicznego Jamesa Webba jest planowane na okres pomiędzy marcem a czerwcem 2019 roku. Do niedawna planowano, że teleskop zostanie wystrzelony w październiku 2018 roku.

Zmiana terminu startu nei wskazuje na problemy ze sprzętem czy wydajnością techniczną. Okazało się, że integracja wszystkich elementów urządzenia trwa dłużej, niż sądziliśmy – wyjaśnia Thomas Zurbuchen, ze Science Mission Directorate.

W ramach umowy podpisanej z Europejską Agencją Kosmiczną, w ramach które ESA zarezerwowała dla Webba okienko startowe na rok przed planowanym wystrzeleniem z Gujany Francuskiej, NASA przeprowadziła rutynową ocenę kalendarza prac, by sprawdzić, jak idą przygotowania i czy konieczna jest zmiana planowanego terminu startu. Wzięto pod uwagę ilość prac, które jeszcze trzeba wykonać, dane z testów środowiskowych instrumentów oraz obecne tempo prac. Kontrola wykazała, że o ile testy teleskopu i instrumentów naukowych prowadzone w Johnson Space Center w Houston idą zgodnie a planem, to prace nad integracją i testowaniem samej podstawy urządzenia i osłony słonecznej, prowadzone przez firmę Northrop Gumman, są opóźnione. Po przeprowadzeniu wszystkich testów Webb zostanie złożony i w całości poddany kolejnym testom.

NASA zapewnia, że zmiana terminu startu nie spowoduje żadnych zmian w budżecie teleskopu oraz nie wpłynie na badania naukowe.

Podstawa Webba i jego osłony słoneczne są większe i bardziej skomplikowane niż większość pojazdów kosmicznych. Łączenie niektórych elementów, takich jak np. ponad 100 urządzeń rozwijających osłonę słoneczną, trwa dłużej niż planowano. Jeśli do tego dodamy fakt, że podczas dotychczasowych testów przekonaliśmy się, że niektóre z nich – jak na przykład testy odporności na wibracje – powinny trwać dłużej, uznaliśmy, że cały proces integracji i testowania urządzenia potrwa dłużej. Biorąc pod uwagę już dokonane inwestycje oraz pomyślnie przeprowadzone prace stwierdzamy, po systematycznych testach urządzenie będzie gotowe do wystrzelenia wiosną 2019 roku, poinformował Eric Smith, dyraktor odpowiedzialny za program JWST.