Naukowcy od wielu lat głowili się nad zagadką, jaką stanowiła pewna populacja orangutanów żyjąca na Sumatrze. Jej przedstawicieli w końcu zidentyfikowano jako nowy gatunek z rodziny człowiekowatych.

Będące przedmiotem zainteresowania małpy widziano wcześniej jedynie raz – w 1997 roku podczas ekspedycji w odległe górskie lasy wyspy. Swoją “biologiczną tajemnicę” zabrały ze sobą.

Gatunek otrzymał nazwę Tapanuli. Stał się trzecim wśród tych żyjących na Borneo i Sumatrze. To pierwszy raz od przeszło wieku, kiedy odkryto gatunek z rodziny człowiekowatych.

Najbardziej zagrożone z małp

Naukowcy z Uniwersytetu Zuryskiego, Uniwersytetu Johna Moore’a oraz z Sumatrzańskiego Programu Ochrony Orangutanów opublikowali swoje badania w magazynie “Currest Biology”. Zaznaczyli w nich, że populacja Tapanuli stanowi zaledwie 800 osobników, co czyni ten gatunek najbardziej zagrożonym z małp na świecie

Naukowcy badali DNA orangutanów, które pokazały im, że są “osobliwością” w porównaniu z innymi żyjącymi na Sumatrze. Na podstawie ich kodu genetycznego przeprowadzili rekonstrukcję ewolucji tych zwierząt.

Jeden z głównych badaczy, profesor Michael Krützen z Uniwersytetu Zuryskiego powiedział BBC, że “analiza genomów pozwoliła na wgląd w ich szczegółową historię”. Twierdzi również, że naukowcy mogą spojrzeć tak daleko w ich przeszłość, aby określić, kiedy populacje małp się rozdzieliły.

Badania 37 kompletnych genomów orangutanów wskazały, że Tapanuli oddzieliły się od innych żyjących na Borneo wcześniej niż 700 tysięcy lat temu. Z tego powodu ich ewolucja przebiegała niezależnie od pobratymców.

Subtelne różnice i “niewątpliwy przełom”

Profesor Serge Wich z Uniwersytetu Johna Moore’a w Liverpoolu skupił się natomiast na dźwiękach wydawanych przez samce orangutanów. Używają ich do sygnalizowania swojej obecności.

– Ten dźwięk może się nieść nawet kilometr przez las – wytłumaczył. – Jeżeli skupić się na tych dźwiękach, można je rozdzielić i wykryć niewielkie różnice między populacjami – dodał.Ostatni element zagadki był bardzo subtelny. Gatunki można rozróżnić za pomocą kształtu czaszek orangutanów sumatrzańskich, borneańskich i Tapanuli.

Profesor Wich powiedział BBC News, że badania można uznać za “niewątpliwy przełom”.

– Istnieje zaledwie siedem gatunków człowiekowatych, nie wliczając w to ludzi. Dołączenie do tej listy jeszcze jednego jest spektakularne – stwierdził Wich z entuzjazmem. – Myślę, że to jest coś, o czym marzy wielu biologów – dodał.

Niestety, Tapanuli od razu zostaną dopisane do listy gatunków krytOdkryycznie zagrożonych.

– To jest bardzo niepokojące – odkryć coś nowego i od razu wiedzieć, że musimy podjąć wszelkie wysiłki, żeby tego nie stracić – spuentował Wich.

Polecane: